Survival Training & Hop Island

Just after my last blog entry I finally got off for survival training. In a group of 6 people we headed inland into the Vestfold Hills, east of Davis Station. The weather was fitting for survival training as it was still snowing while we headed off and passed some inland saline lakes, among them also Deep Lake, which is located 51 m below sea level and therefore the deepest reachable spot on the Antarctic Continent. We had the luxury of having Brooke’s hut, located at a fjord, as a base for cooking our dinner (dehydrated meals) and breakfast, but were sleeping in our bivvy bags outside on the flat rocks. It was a beautiful calm evening with hardly any wind, and only the dancing and courting Wilson’s Storm Petrels that were breeding nearby kept me from sleeping (those down-sleeping bags are amazingly warm J). After the night outside we got a helicopter ride back to station, just in time for Sunday Brunch (which was a treat, as our French chef had exceled himself with his home-made croissants).

This is by now nearly four weeks ago, and it feels like ages, as I headed out to Hop Island on the next day to start my actual fieldwork. Hop Island is a 15 min Helicopter ride (distances here are either measured in walking time or in helicopter time) south of Davis Station across the Sørsdal Glacier. The island is located in a group of islands called the Rauers and it is a beautiful, hilly island with cliffs on the northern coastline, being home to thousands of Adélie penguins and hundreds of petrels. Wedell seals are roosting on the sea ice around, and we had a leopard seal and a pot of 20-30 orcas visiting the island during my stay.

When I first got there, the sea ice still enclosed all of the islands and stretched out for few kilometres past the western coast. In the few weeks since then, with warmer weather (maximum temperature so far + 7°C) and a good swell caused by two intermittent storms, the sea ice has broken up mostly, leaving flows floating around the coast.

Hop Island accomodation is very simple. There are two huts, one being a round “Smartie” on stilts with kitchen (gas stove) and three beds, the luxury of a gas-heater and limited power whenever we run the generator (not very often). The other hut, a brand-new “Melon” is our work-storage and in bad weather also our toilet-hut. In good weather the two buckets for liquids and solids are standing outside (we have the probably best toilet-ventilation in the world!). All of our waste, including solid human waste has to be returned to station by helicopter. All liquids go through the tide-crack into the ocean. There is no shower and for washing ourselves or our hair we melt snow. The radio (we receive a weather forecast every morning, and in the evenings we give a short situation report) and the satellite phone are our only communication devices, and the red air taxi delivers drinking water (in jerry cans) and food in regular intervals. Our great chefs on stations take very good care of us and send frozen cryovac-packed meals out which we only have to heat up in water. It makes life easy after a long day of fieldwork, and we have had very long work days when dinner time was past 9 pm in the evening. In fact, our schedule has been extremely busy with GPS-deployments on five different bird species, seabird surveys, scat collections (for food analyses using DNA) and many more small extra-jobs. The GPS-tracking of the flying seabirds is progressing well, and GPS-loggers and base-stations (which download the data from the loggers via a VHF-radio-link) are functioning without problems so far. Before leaving the island, I downloaded the base-stations and got the first precious data from Antarctic Petrels, Cape Petrels and Southern Fulmars. The majority of our tracker-birds are currently at sea, however, and hopefully collect good data for us while we are back on station for a few days over Christmas. After the time out on the island, it feels good to be here again, relax, re-socialize (we were only 2-3 people out on Hop Island over the whole time), catch up with emails and last but not least have a proper shower.

Lake Stinear - inland saline lake in the Vestfold Hills

Lake Stinear – a saline inland lake

On Survival Training - Deep Lake in the background

On survival training – Deep Lake in the background

At Brooke's Hut after a night in the bivvy bag

at Brookes Hut after a night in the bivvy bag

Hot helicopter entry, the rotor is running - catching a ride back to station after Survival Training

Hot helicopter entry, the rotor is running – catching a ride back to station after Survival Training

Sorsdal Glacier and the Antarctic Ice-Shield meeting the Sea Ice

Soersdal Glacier and the Antarctic Ice Shield meeting the Sea Ice

heavily crevassed area of the Sorsdal Glacier

Crevasse field on the Soersdal Glacier

Sorsdal Glacier Tongue meeting the Sea Ice

Soersdal Glacier tongue

Sorsdal Glacier Tongue

Soersdal Glacier Tongue (2)

Adélie Penguin and icebergs

Adélie penguin in front of ice bergs

Adélie Penguin with young chick

Adélie penguin with young chick

Antarctic Petrel with GPS Logger on its back

Antarctic Petrel with GPS-logger on its back

Antarctic Petrel

Antarctic Petrel

Base Station overlooking the Antarctic Petrel Colony

Base Station overlooking the Antarctic Petrel Colony

Cape Petrel, enjoying a sleep in the sun

Cape Petrel enjoying the sun

Coastline of Hop Island with Sea Ice

Coastline of Hop Island with surrounding sea ice…

Few Weeks later - the ice is gone

… and a few weeks later after the sea ice broke up

Helicopter leaving us after a resupply-trip

The helicopter is leaving us after a resupply

Home sweet home on Hop Island. Melon in the foreground, Smartie in the background

Home sweet home on Hop Island. The “Melon” is in the foreground, the “Smartie” in the background

Orcas off Hop Island

Orcas off Hop Island

Snow Petrel

Snow Petrel

Southern Fulmars

Southern Fulmars, courting

Views off Hop Island (2)

Coastline of Hop Island

Views off Hop Island

Coastline of Hop Island (2)

Weddell Seal and Adélies

Weddell Seal and Adélie penguins

 

Überlebens-Training und Hop Island

Kurz nach meinem letzten Blog-Eintrag konnte ich endlich zum Überlebens-Training starten. Zu sechst sind wir mit unseren Trekking-Rucksäcken in die Vestvold-Hills gewandert. Das Wetter passte zu Überlebens-Training, da es noch immer schneite, als wir losliefen. Der Weg ist das Ziel, und wir kamen an mehreren Salzseen vorbei, darunter auch Deep Lake, der 51m unter Meeresniveau liegt, und der niedrigste erreichbare Punkt auf dem antarktischen Kontinent ist. Brooke’s Hütte, unser Ziel, bot uns für Abendessen (dehydriertes Tütenfutter) und Frühstück eine komfortable Unterkunft, aber zu Übungszwecken schliefen wir draußen in unseren Biwaksäcken auf den Felsen um die Hütte herum. Es war ein wunderschöner, ruhiger und windstiller Abend, und nur die um uns herum tanzenden und balzenden Buntfußsturmschwalben hielten mich vom Schlaf ab (die Daunenschlafsäcke sind super-warm J). Nach der Nacht draußen wurden wir vom Hubschrauber abgeholt und waren rechtzeitig zum Sonntags-Brunch zurück auf der Station – ein Genuss, denn unser französischer Koch hatte sich mit selbstgemachten Croissants selbst übertroffen.

Das ist nun schon wieder fast vier Wochen her, und es fühlt sich an wie Ewigkeiten, da ich gleich am nächsten Tag nach Hop Island flog, um endlich mit meiner eigentlichen Feldarbeit zu beginnen. Hop Island ist etwa 15 Hubschrauber-Minuten (hier werden Distanzen entweder in Geh- oder Hubschrauberzeiten gemessen) südlich von Davis Station, auf der anderen Seite des Sørsdal-Gletschers. Die Insel liegt in der Gruppe der Rauer-Inseln und ist wunderschön hügelig, mit steilen Klippen an der Nordküste. Sie ist Brutplatz tausender Adélie Pinguine und hunderter Sturmvögel. Weddell Robben ruhen sich auf dem Meereis um die Insel herum aus, und wir hatten einen Seeleoparden sowie eine Schule von 20-30 Orcas als Kurzzeit-Besucher.

Als ich nach Hop Island flog schloss das Meereis die Insel noch komplett ein, und zog sich mehrere Kilometer nach Westen hinaus. In den wenigen vergangenen Wochen ist mit dem wärmeren Wetter (bisherige Höchsttemperatur + 7°C) und Wellen durch zwei vorbeiziehende Stürme der Großteil des Meereises aufgebrochen, und es treiben überall Schollen umher.

Die Unterkunft auf Hop Island ist sehr einfach. Wir haben zwei Hütten, einen runden „Smartie“ auf Stelzen mit Küche (Gas-Herd) und drei Betten, dem Luxus einer Gas-Heizung sowie Strom, wenn wir den Generator laufen lassen (nicht sehr oft). Die andere Hütte, eine neue, ovale „Melone“ dient als Lagerraum für unsere komplette Arbeitsausrüstung, und bei Schlechtwetter auch als Toiletten-Hütte. Bei gutem Wetter stehen unsere beiden Eimer für Flüssiges und Festes draußen (wir haben die beste Toilettenbelüftung der Welt!). All unser Abfall, inklusive der festen menschlichen Komponente wird via Hubschrauber zurück nach Davis transportiert. Flüssiges entsorgen wir durchs Meereis in den Ozean. Es gibt keine Dusche und um uns selbst oder unsere Haare zu waschen schmelzen wir Schnee. Das Funkgerät (morgens gibt es den Wetterbericht, abends geben wir einen kurzen Lagebericht durch) und das Satellitentelefon stellen unsere einzigen Kommunikationsmittel dar, und das rote Luft-Taxi beliefert uns regelmäßig mit Trinkwasser in Kanistern und Essen. Unsere großartigen Köche auf Station vakuum-verpacken fertige Gerichte für uns, die wir dann nur noch in heißem Wasser aufwärmen müssen. Das spart Wasser und macht uns weniger Arbeit, sehr willkommen nach einem langen Arbeitstag im Feld, wenn das Abendessen manchmal erst nach 9 Uhr auf den Tisch kommt. Unsere Arbeitstage waren wirklich gut gefüllt, mit dem Ausbringen von GPS-Loggern auf fünf verschiedene Arten, Seevogel-Kartierungen, Sammeln von Faeces (für Nahrungsanalysen mittels DNA), und vielen weiteren kleineren Extra-Jobs. Das GPS-Tracking der Sturmvögel läuft bisher gut, die GPS-Logger und Base-Stations (die die Daten von den Loggern mittels VHF-Funklink downloaden) funktionieren bisher ohne Probleme. Bevor wir die Insel verlassen haben, habe ich die Daten von den Base-Stations auf meinen Computer geladen, und nun haben wir die ersten, langersehnten Tracks von Antarkis- und Kapsturmvögeln sowie südlichen Eissturmvögeln. Die Mehrheit unserer GPS-Vögel ist im Moment auf See und sammelt hoffentlich gute Daten für uns, während wir für ein paar Tage über Weihnachten zurück auf Davis Station sind. Nach fast vier Wochen auf Hop Island fühlt es sich gut an, wieder hier zu sein, etwas zu entspannen, re-sozialisieren (wir waren die ganze Zeit maximal zu dritt auf Hop Island), emails zu checken und natürlich auch wieder eine richtige Dusche zu genießen.

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